New Horizons saavuttaa “Ultima Thule”

NASA: n ulkomaille suuntautunut tutkimusmatkailija soi uudella vuonna kaikkein kaukaisimmalla flybyllä avaruustutkimuksen historiassa.

NASA: n New Horizons -aluksen avaruusalus suuntautuu pois aurinkojärjestelmästä vieraillut Plutossa ja pienessä Kuiper Belt -objektissa 2014 MU 69 .
NASA / JHU-APL / SwRI

Kuiperin hihnan jäykissä ja hiljaisissa syvyydessä New Horizons -aluksen avaruusalus lensi menestyksekkäästi pienen maailman, lempinimen "Ultima Thule" ( UL-ti-muh THOO-lee ), tarkoittaen "tunnetun maailman ulkopuolelle", ensimmäisten tuntien aikana, ohi. 2019. (Sen virallinen nimi on 2014 MU 69. ) Odotettu lentosuuntainen kello kello 5.33 mennessä tänään tuli 3 vuotta vuoden kuluttua avaruusaluksen historiallisesta kohtaamisesta Pluton kanssa 14. heinäkuuta 2015, ja se tapahtui noin 4, 1 miljardia mailia ( 6, 6 miljardia km) maasta - kaukana olevasta esineestä, jota koskaan käynyt lähietäisyydellä.

Taiteellinen kuvaus NASA: n New Horizons -aluksesta, joka risteilee vuoteen 2014 mennessä MU 69: llä 1. tammikuuta 2019.
Steve Gribben / NASA / JHU-APL / SwRI

Tämän lisäksi New Horizonsin seitsemän kokeilun havainnot, jotka nyt on turvallisesti sijoitettu veneen solid-state-tallentimiin, lupaavat paljastaa Auringon valtakunnan "Kolmannen alueen" salaisuudet - kaukana olevat esineet, jotka ovat jäätyneet ajan myötä aurinkokuntamme muodostumisen muodostuminen 4 miljardia vuotta sitten.

Vahvistus flyby-menestyksestä ei saavuttanut 10 tunnin ajan operaation ohjauskeskuksessa - Johns Hopkins University Applied Physics Laboratoryssa (JHU-APL) Laurelissa, Marylandissa. Tämä johtuu siitä, että avaruusalus ei ollut kosketuksissa tutkiessaan kohdettaan ja koska sen telemetrialla on nyt 6 tuntia päästä Maahan. "Meillä on terve avaruusalus", ilmoitti operaation johtaja Alice Bowman.

Kun tämä "puhelin koti" -tilanneraportti saavutti kentän, sadat innokkaita lähetysmatkailijoita, tiedotusvälineitä ja muita puhkesi suosionosoituksin. "En voi luvata sinulle menestystä", tutkija Alan Stern oli varoittanut edellisenä päivänä. "Siirrämme tämän avaruusaluksen ominaisuuksia."

Flyby rasittaa myös operaation tutkijoiden kärsivällisyyttä. Suunnittelussa avaruusalus palauttaa havaintonsa Maahan erittäin hitaasti, enimmillään 1000 bittiä sekunnissa, ja Stern varoittaa, että vuoden 2014 MU 69 parhaat kuvat ja spektrit eivät ehkä ole käytettävissä helmikuussa. Ensisijainen tavoite on datan lähettäminen, joka paljastaa esineen geologian, sen koostumuksen ja sen, ympäröivätkö sitä renkaat vai hyvin pienet satelliitit.

Tämä kolmen kuvan sarja, joka vastaanotettiin 31. joulukuuta 2018 ja jonka otti New Horizonsin LORRI-kamera 70 ja 85 minuutin välein, osoittaa "Ultima Thule" -kierron.
NASA / JHU-APL / SwRI

Kun se on lähinnä vuotta 2014 MU 69, avaruusalus ohitti vain 2 200 mailin (3500 km) päässä ja vetovoima nopeudella 9 mailia (14 km) sekunnissa. Joten kohtaaminen oli lyhyt ja intensiivinen. Toistaiseksi paras näkymä on vain muutama pikseli poikki, tallennettu osana epäonnistuneita havaintoja, jotka tehtiin, kun New Horizons oli vielä noin 500 000 mailin päässä.

Mutta tämä sumea näkymä riittää vahvistamaan, että "Ultima" on selvästi pitkänomainen - maapähkinän muotoinen tai mahdollisesti kaksi toisiaan kiertävää kohdetta, jotka mittaavat noin 22-10 mailia (35 x 15 km). Tämä muoto vastaa tulosta kolmesta vaarallisesta tapahtumasta, jotka tallennettiin kaukoputkeja tarkkailevien tarkkailuryhmien keskuudessa 2017 vuoden puolivälissä Etelä-Amerikassa ja Afrikassa, kun esine kulki suoraan heikkojen tähtien edessä.

Odottamatta 2014 MU 69 näyttää pyörivän hitaasti potkurin tavoin pyörimisakselin osoittaessa suunnilleen aurinkoa kohti. Näin ollen esineestä ei epäsäännöllisestä muodostaan ​​huolimatta ole kirkkauden muutoksia. (Tämä piirre havaittiin ensimmäisen kerran Hubble-avaruusteleskoopilla intensiivisissä havainnoissa vuoden 2017 puolivälissä.)

Se viittaa myös siihen, että osa pinnasta pysyi varjossa New Horizonsin lähestyessä lensi ohi.

Muusikko-tähtitieteilijä Brian May puhuu toimittajille New Horizonsin lennon aikana 2014 MU 69 .
J. Kelly Beatty / Sky & Teleskooppi

Tieteelliset havainnot jatkavat kiertämistä takaisin Maahan, vaikka lähetykset keskeytetäänkin 4.-7. Tammikuuta, kun avaruusaluksen näkökenttä kulkee lähellä aurinkoa. Yksityiskohtaisempien havaintojen, mukaan lukien vuoden 2014 MU 69 ensimmäiset värinäkymät, pitäisi olla saatavana huomenna, ja minä myös annan raportin näistä tuloksista - tarkista sitten täällä pian.

Lopuksi korostaakseni, kuinka New Horizons -operaatio on kirjaimellisesti laajentanut tieteellistä näkymäämme. JHU-APL: n katsojia kohdeltiin Brian Mayin, joka tunnetaan parhaiten Queenin kitaristina, mutta jolla on myös tohtorin tutkinto, kirjoittaman kappaleen debyytissä. tähtitiede ja toimii tiedeyhteistyöntekijänä (erikoistunut stereokuviin) tehtävässä. Kuuntele!